You can find the Italian version of this article below.

Even the great – or actually, the greatest – started from the small. Or actually, the smallest. A candid double meaning on film length which seems to be perfect to introduce a Film Master such as Steven Spielberg; by birth – but just by birth! – he is entering the third age. In fact, next December, on the 18th, he will blow 74 candles.

The alleged double meaning is easy to reveal. The director from Cincinnati realizes his first and small film, a short film, in 1959: this means he was only 13 years old – and not yet reached, since he was born at the end of the year. So everything was small: short format, young director.

And he was also young, after all, when, in 1971, at 25 years old, he entered by force in televisions and cinemas with a tv-movie that became a cult: Duel, a film that works incredibly, even today. It never gets old.

But what happened during the 12 years that elapse between 1959 and 1971?

The answer essentially is in short films.

Young Spielberg

The debut from 1959 is, in fact, The Last Gun, 8 minutes of western that tell the story of a teenager, orphaned, portrayed by Spielberg himself, whose parents were killed by a bandid, and of the boy’s desire for revenge.

Then, in 1961, the 15 years old director realizes two short films on military subjects, which is a theme that will come back again in his maturity: Fighter Squad, in which the protagonist Shaun and his friends have to escape the horror of the World War II; and Escape to Nowhere, portrayed by Anne Spielberg, his sister (who later became screenwriter and producer), focused on a battle in East Africa, again during the second world war, in which a few soldiers, on the way towards an unknown place, walk into an ambush. And here’s the title of the film: none of them will be able to escape from this attack. The short film is available on YouTube at this link.

When he came of age, he also changed abruptly his course. In fact, Spielberg directed a full length film set between science fiction and thriller, by the length of as much as 2 hours and 20 minutes, Firelight. It was world premiered on March 24th 1964 at the Phoenix Little Theatre. The film has been lost, but YouTube gives us back a small fragment, essentially an “involontary short film”. You can watch it at this link.

The year 1967 marks the return to the medium length with the unfinished Slipstream, dedicated to cyclists (does this reamind you of E.T.?), written and directed by Steven Spielberg and Roger Ernest. Later, Ernest will appear in The Sugarland Express (1974) and Close Encounters of the Third Kind (1977). Among the performes were also Tony Bill, established actor, and Jim Baxes, who continued acting in 1975 for the tv show Swat with the stage name James Coleman. A fragment from Splitstream is available at this link.

Young Spielberg

After all of that, as Franco La Polla remembers in the volume of the mythic book series L’Unità/Il Castoro, “Spielberg’s ‘official’ filmography starts in 1969 when the young director shoots Amblin’ (24 minutes) […]. As fate would have it, in 1969 he met Denis Hoffman [visual effects technician and producer] who helped him producing his first film in 35 mm. Since he had unsuccessfully tried to show his previous works shot in 16 mm to someone who mattered, he directed Ambin’, written, directed and cut by himself. And that film won awards at Venice and Atlanta’s festivals and were shown at Universal. […] It was his stepping-stone towards professionalism”.

Amblin’ tells the love story and the hippy roadtrip of two teenagers, starting from the Californian desert towards the sea, and will also name the first production company founded by Spielberg, the Amblin Entertainment. Again, for viewing, we are somehow helped by YouTube, at this link.

“Hired with a seven years contract at the MCA-TV (Universal’s television division) – La Polla Continues -, he works on several serials: ‘Night Gallery‘, The Name of the Game‘, ‘Marcus Welby, M.D.‘, ‘Owen Marshall‘, ‘Psychiatrist‘, and the first episode of Columbo‘. For television, he also realizes three movies: Something Evil, Savage (by permission of Universal to CBS) and Duel. The last one was distributed as film in European cinemas”.

And here the fantastic adventure starts, the adventure of an author born with short films, and who will give his imprint on the world collective immagination between ‘900 and the third millennium. Without giving you any particulars – which would be useless, since his works are worldwide renowned -, we just remember how entire generations were formed by, for instance, Jaws (1975), by the previously mentioned Close Encounters of the Third Kind (1977), Raiders of the Lost Ark (1980), with the whole Indiana Jones saga, E.T. (1982) and then Jurassic Park (1993), Schindler’s List (1994); around fifty films in all. The list is closed, at the time, with the beautiful The Post (2017) and the juvenile and surprising (not necessarily in a positive sense) Ready Player One (2018).

Amblin’

Now, from the author Spielberg, we confidently wait for West Side Story, in post-production, presumably coming in 2021, and for The Kidnapping of Edgardo Mortara, in pre-production.

Will we see more nice works?

— ITALIAN (ORIGINAL LANGUAGE) —

Anche i grandi – anzi, i grandissimi – hanno cominciato da piccoli. Anzi, da piccolissimi. Un candido doppio senso giocato sul metraggio e sull’età che si rivela perfetto per introdurre un Maestro del Cinema come Steven Spielberg, ormai anagraficamente – ma solo anagraficamente! – entrato nella terza età. Il prossimo 18 dicembre, infatti, spegnerà 74 candeline.

Il presunto doppio senso è presto svelato: il regista di Cincinnati realizza il suo primissimo e piccolo film, un cortometraggio, nel 1959, all’età, quindi, di 13 anni – da compiere, essendo nato a fine anno -. Da piccolo, dunque: piccolo il formato, piccolo il regista.

Come pure giovane sarà, del resto, quando, nel 1971, a 25 anni, entrerà di prepotenza nelle televisioni e nelle sale con un tv-movie divenuto un cult, quel Duel che ancora oggi funziona incredibilmente. Non invecchia mai.

Ma cosa è successo nei 12 anni che intercorrono tra 1959 e 1971?

La risposta sta essenzialmente nei cortometraggi.

Young Spielberg

L’esordio del 1959 è, infatti, The Last Gun, 8 minuti western che raccontano di un adolescente, orfano, interpretato dallo stesso Spielberg, i cui genitori vengono uccisi da un bandito, e del desiderio di vendetta del ragazzo.

Nel 1961, poi, l’allora quindicenne regista realizza due cortometraggi di argomento bellico, tema che tornerà nella maturità: Fighter Squad, in cui il protagonista Shaun e i suoi amici devono sperimentare l’orrore della Seconda Guerra Mondiale, e Escape to Nowhere, quest’ultimo interpretato dalla sorella Anne Spielberg (poi sceneggiatrice e produttrice) e incentrato su una battaglia in Africa orientale, sempre durante il secondo conflitto planetario, durante la quale alcuni soldati, in cammino verso un luogo a loro sconosciuto, cadono in un’imboscata da cui nessuno di loro potrà scappare (da qui il titolo del film). Il corto è in parte visionabile su Youtube, a questo link.

Con la maggiore età, arriva un brusco cambio di rotta. Spielberg dirige, infatti, un lungometraggio tra fantascienza e thriller di ben 2 ore e 20 minuti, Firelight, presentato in anteprima mondiale il 24 marzo del 1964 al Phoenix Little Theatre. Il film è andato perduto, ma Youtube ce ne restituisce un frammento, praticamente una sorta di ‘corto involontario’, a questo link.

Il 1967 segna il ritorno al metraggio breve, con l’incompiuto Slipstream, dedicato ai ciclisti (vi ricorda per caso E.T.?) diretto e scritto da Steven Spielberg e Roger Ernest. In seguito, Ernest apparirà in The Sugarland Express (1974) e Incontri ravvicinati del terzo tipo (1977). Tra gli interpreti, anche Tony Bill, attore già affermato, e Jim Baxes, che ha continuato a recitare nel 1975 nello show televisivo Swat con il nome d’arte di James Coleman. Un frammento di Slipstream è visibile a questo link.

Escape to Nowhere

Dopo di che, come ci ricorda Franco La Polla nel volumetto della mitica collana L’Unità/Il Castoro, “la filmografia ‘ufficiale’ di Spielberg comincia nel 1969 quando il giovane regista gira Amblin’ (24 minuti) […]. Caso volle che nel 1969 incontrasse Denis Hoffman [tecnico degli effettivi visivi e produttore], il quale lo aiutò nella produzione del suo primo film in 35 mm. Poiché aveva inutilmente tentato di far vedere a qualcuno che contasse le sue precedenti cose girate in 16 mm., girò questo Ambin’, scritto, diretto e montato da lui stesso. E il film vinse premi ai festival di Venice e Atlanta e fu mostrato alla Universal. […] Fu il suo viatico verso il professionismo”.

Amblin’, che racconta la storia d’amore e il viaggio hippy di due adolescenti, dal deserto della California meridionale fino al mare, darà il nome alla prima casa di produzione fondata da Spielberg, la Amblin Entertainment.

Anche in questo caso, per la visione, ci aiuta in qualche modo Youtube: link.

“Assunto con un contratto di sette anni alla MCA-TV (divisione televisiva della Universal) – prosegue La Polla -, vi lavora per parecchi serials: ‘Night Gallery’, ‘The Name of the Game’, ‘Marcus Welby, M.D.’, ‘Owen Marshall’, ‘Psychiatrist’, il primo episodio di ‘Columbo’. Per la televisione realizza anche tre film: Something Evil, Savage (per concessione della Universal alla CBS) e Duel. Quest’ultimo è distribuito come film nelle sale europee”.

E qui inizia l’avventura fantastica di un autore, nato con i cortometraggi, che darà la sua impronta all’immaginario collettivo mondiale tra ‘900 e terzo millennio. Senza scendere nei particolari – sarebbe inutile, data la fama planetaria della sua opera -, ci limitiamo a ricordare come intere generazioni si siano formate, ad esempio, su Lo Squalo (1975), sul già citato Incontri ravvicinati del terzo tipo (1977), su I predatori dell’arca perduta (1980), con tutta la saga di Indiana Jones, su E.T. (1982), e poi su Jurassic Park (1993), su Schindler’s List (1994), una cinquantina di titoli in tutto, che si chiude, al momento, con il bellissimo The Post (2017) e con il giovanilistico e sorprendente (non necessariamente in senso positivo) Ready Player One (2018).

Adesso, dallo Spielberg autore, aspettiamo, fiduciosi, West Side Story, in post-produzione, in arrivo presumibilmente nel 2021, e The Kidnapping of Edgardo Mortara, in pre-produzione.

Ne vedremo ancora delle belle?